Ce furent quelques mois difficiles et stressants: Simon Mayo révèle ce qui s'est mal passé à BBC Radio 2



Simon Mayo a un mot préféré. C'est un mot allemand composé, mais c'est un homme intelligent, avec un diplôme en histoire et en politique.

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Pour lui, ce mot résume tout ce qui a mal tourné en 2018 et en a fait la pire année de sa vie professionnelle par ailleurs charmante et illustre.





Il le révèle autour d'un café et de biscuits dans un hôtel situé à l'ombre de la New Broadcasting House à Londres : le mot est Verschlimmbesserung.

Magnifiquement, cela signifie une amélioration qui aggrave les choses, explique-t-il.

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Pas tout à fait en plein mode Confessions mais soucieux de purifier l'air, le diffuseur, dont la modeste ambition est d'être l'ami derrière le micro, est dans une situation bien plus heureuse qu'il ne l'était en mai dernier lorsque la direction de Radio 2 a fait l'amélioration de fusionner son émission populaire avec une autre émission populaire, empoisonnant ainsi les deux et plongeant le réseau dans la tourmente.

Le cauchemar a commencé en janvier dernier, lorsque le contrôleur de Radio 2, Lewis Carnie, a annoncé que l'émission Drivetime de Mayo, primée par Sony, serait à l'avenir co-animée avec Jo Whiley, un autre élément chéri, qui serait déraciné de la brillante émission du soir qu'elle avait présentée. depuis 2011. Ce furent quelques mois difficiles et stressants, admet maintenant Mayo, mettant enfin ses cheveux hérissés au-dessus du parapet.



Le changement visait tardivement à remédier au déséquilibre entre les sexes de Radio 2 en journée, dont les jours de semaine étaient exclusivement dirigés par des hommes blancs d'âge moyen depuis que la première émission de Sarah Kennedy a été repoussée à avant 7 heures du matin en 2010. Mais elle a été exécutée avec un instrument contondant. , et a poussé l'un de ses visages préférés à démissionner après 36 ans à la BBC. Que cela ait aggravé les choses n'est pas seulement mon point de vue personnel ; dès que le nouveau format a été déployé, les lettres de colère des auditeurs ont commencé à affluer sur Radio Times.

Les gens désespéraient que la magie de l'émission ait disparu, que Whiley ait été piégé et que le long métrage Confessions de Mayo soit loin d'être aussi divertissant sans le journaliste sportif Matt Williams. La lectrice Charlotte Fitzgerald à Ilford a parlé pour des millions de personnes lorsqu'elle a écrit : Pourquoi réparer quelque chose qui n'était pas cassé ?

Bob Shennan, ancien contrôleur de Radio 2 et maintenant directeur de la radio et de la musique de la BBC, a répondu au plus grand sac postal de Radio Times depuis le dialogue indéchiffrable à Jamaica Inn avec la déclaration sans air : Je suis ravi que deux des présentateurs les plus populaires de Radio 2 présentent maintenant une toute nouvelle émission chaque jour de la semaine, qui, j'en suis sûr, deviendra l'une des émissions les plus écoutées du réseau. Au contraire, cela a fait fuir les auditeurs. Mayo a annoncé son départ le 22 octobre. Un solo d'adieu All-Request vendredi a mis fin à son mandat de 17 ans à Radio 2 le 21 décembre. Sa première demande, chargée, était Born to Run.

Il y a maintenant une lumière au bout du tunnel. Le 4 mars, Mayo sera un rouage de premier plan dans la programmation de lancement d'une nouvelle station numérique, Scala (idée originale de l'éditeur allemand devenu diffuseur Bauer).

Il menace, selon le communiqué, de briser le moule de la musique classique au Royaume-Uni, en visant les 40-60 ans aussi désireux d'entendre A Star is Born que Swan Lake, Herbie Hancock comme Handel. Mayo accueillera une émission de 10 h à 13 h, interactive, thématique et animée. C'est sa chance, dit-il, de revenir à la radio et de faire à nouveau partie de la vie des gens.

Si cinq portions de Mayo ne suffisent pas, sa critique de film du vendredi après-midi avec Mark Kermode sur BBC Radio 5 Live se poursuivra comme si de rien n'était. Mayo chevauchera les secteurs commercial et public. La direction peut plier quand elle veut.

Mayo conserve une dette profonde envers 5 Live. Rejoindre le réseau d'information et de sport de Radio 1 en 2001 a fait de lui l'animateur qu'il est aujourd'hui. Comme un enfant qui s'est fait voler l'argent de son déjeuner, il se souvient des ricanements quand il – un jock de type pop-adoodle-doo en veste de tournée! – a suivi Nicky Campbell dans le vif du sujet. Il y avait un peu de « Qui pense-t-il qu'il est ? » C'était un environnement sceptique. Mais les déceptions se sont arrêtées le jour où les avions ont heurté les tours jumelles en 2001 alors que Mayo était en ondes et qu'il a parfaitement tenu le coup. Je me souviens avoir regardé à travers la vitre et vu le directeur de la radio BBC, le chef de 5 Live et le directeur général Greg Dyke, tous là-bas, regardant les écrans, pensant : « Devrions-nous évacuer ? »

Bros dans les studios de Radio 1 avec DJ Simon Mayo, Londres, vers 1990 (Getty)

Il décrit ses neuf années sur 5 Live comme absolument le travail le plus complet que j'ai jamais fait, surtout après s'être habitué à l'arrière-plan radio de pouvoir aller à un disque, un luxe qui n'est pas ouvert au présentateur de radio. J'étais conscient que les gens pensaient que je ne pouvais pas le faire, alors je devais être la personne la plus préparée dans la pièce. OK, nous allons faire un article de 20 minutes sur le tableau périodique, puis votre prochain invité disparaît et un créneau de 20 minutes devient 40. Alors, qu'allez-vous faire ? Je pense toujours que dans chaque interview, je suis à une question du désastre.

Le passage à Radio 2 en janvier 2010 a été un soulagement : Drivetime était l'émission que j'avais toujours voulue. Après avoir eu 50 ans, il a pu aller sur un disque et faire ce que son thème de Prince Buster lui a demandé : Amusez-vous, il est plus tard que vous ne le pensez.

L'année dernière, c'était son annus horribilis. Je peux témoigner du stress que cela lui a imposé. J'ai rencontré Mayo pour la première fois en 1993 à Radio 1 lorsque Mark Goodier a recruté Stuart Maconie et moi comme acolytes du petit-déjeuner alors qu'il était en congé de paternité. En juin dernier, quelques semaines après le début du nouveau format Drivetime, lui et moi avons participé à un événement où les auteurs sont interrogés sur leurs nouveaux livres, en bas de la rue où il vit dans le nord de Londres avec sa femme Hilary, ses deux fils et une fille.

S'étant tourné vers l'écriture, Mayo faisait la promotion de son cinquième roman, Mad Blood Stirring – son premier destiné aux adultes plutôt qu'aux jeunes adultes. Notre animateur, David Hepworth de RT, a abordé le sujet de la réaction à la nouvelle émission de Radio 2 mais Mayo a refusé d'être tiré au sort.

Ensuite, il m'a demandé si j'avais envie de me rencontrer pour discuter des différences entre la radiodiffusion commerciale et la radiodiffusion de service public. (J'avais l'expérience des deux, alors qu'il était un homme de la BBC exclusivement depuis qu'il avait rejoint Radio Nottingham en 1982.)

Nous avons commencé à nous rencontrer régulièrement dans le même salon de thé de Soho. Nos conversations étaient nécessairement privées, mais cela ne le dérangera pas si je rapporte que son comportement oscillait entre déception, réflexion et colère face à la façon dont il était traité. Toujours précédé par sa réputation tout au long de sa carrière comme l'un des bons gars, il semblait que de nouveaux pâturages faisaient signe.

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Cette nouvelle atmosphère de flux à la BBC Radio a rappelé le mandat du contrôleur de Radio 1 tourné vers l'avenir, Matthew Bannister, qui a sans doute amélioré les choses en les aggravant lorsque son ménage de printemps générationnel a perdu cinq millions d'auditeurs mais a modernisé Radio 1 pour un public plus jeune. Mayo se souvient avec un frisson de la démission tristement pompeuse du DJ Dave Lee Travis (des changements sont en cours qui vont à l'encontre de mes principes). En revanche, le sien en 2018 serait long et interminable.

Les fans ont été moins qu'impressionnés par l'association de Simon Mayo et Jo Whiley sur Radio 2 (BBC Pictures)

Se souvient-il de la réunion où la direction a proposé le changement de Drivetime ? Ce n'était pas une réunion, c'était un appel téléphonique de mon agent disant qu'elle avait reçu la visite de Lewis Carnie qui lui avait dit : « La co-présentation est l'avenir. »

Alors, ça vous a été vendu comme quelque chose de positif ? Je ne savais pas à quel point c'était positif, mais oui. J'avais peur qu'ils sortent un co-présentateur d'un sac quelque part, et j'ai dit que ce devait être Jo. Je la connais depuis longtemps et nos familles étaient en vacances ensemble.

Radio 2 pense-t-elle vraiment que la co-animation est l'avenir ? Non. Je suppose qu'il y avait une véritable pression du sommet pour améliorer le nombre de femmes pendant la journée. Et ils ont regardé la radio que je fais et le fait que j'ai travaillé avec Mark [Kermode] pendant de nombreuses années, et ils ont pensé : ' Il pourrait au moins essayer. ' Parce que si vous le suggériez à… certains de mes anciens collègues , ils savent que cela n'aurait pas fonctionné.

Y avait-il un sentiment que si cela ne fonctionne pas, nous allons l'inverser ? Non. Jamais, jamais aucune question. Ils avaient investi trop de capital politique dans le changement.

Vous avez été victime d'une mauvaise décision. Je pense que victime n'est pas le bon mot. Jo et moi avons travaillé très dur pour que cette série soit aussi bonne que possible.

C'est à ce stade que Mayo, fan des Spurs, joue son joker d'analogie avec le football : lorsque Gary Lineker est allé à Barcelone en 1986 sous la direction de Terry Venables, il a été un énorme succès. [Il a marqué 21 buts en 41 matchs cette première saison, dont un triplé contre son rival du Real Madrid.] Puis Johan Cruyff a pris le relais et l'a joué hors de position, le déplaçant à droite du milieu de terrain, et il n'était pas très heureux . Et il a fini par déménager aux Spurs.

Reste à savoir si Scala fournira à Mayo l'équivalent de remporter la FA Cup 1991, mais il sera plus heureux. Jo et moi jouions toujours pour l'équipe, insiste-t-il. Mais nous jouions hors de position. Scala m'offre la chance de jouer en position. Parmi les milliers de tweets et d'e-mails, un gars a déclaré que Drivetime était 'la radio la plus simple et la plus heureuse qu'il ait jamais écoutée'. Peu lui importait où j'allais ensuite, il voulait juste que je redevienne moi.

Chris Evans, dont le départ de Radio 2 a permis de sortir de l'impasse entre les sexes, a proposé à Mayo un emploi chez Virgin. Il m'a appelé et m'a dit : « Voulez-vous travailler ici ? J'ai dit : « J'ai déjà parlé pour. » Il a dit : « J'ai un public de 8,7 millions ». J'ai dit : « Où je suis aller, nous n'avons pas d'auditeurs du tout. Nous repartons de zéro !

Les cartes semblent avoir bien atterri. Evans a un nouveau terrain de jeu, Zoe Ball’s au petit-déjeuner, Sara Cox est à Drivetime et Radio 2 est enfin féminisée. Mais ce fut une transition sombre.

Ouais, Mayo hoche la tête, considérant ses mots avec autant de soin qu'un diplomate. Ce n'est pas la façon dont je l'aurais conçu. L'émission que Drivetime est devenue était le reflet le plus parfait de qui j'étais en tant que personne et a donné à Radio 2 les chiffres d'écoute les plus élevés qu'elle ait jamais eu. Je ne pense pas que l'on ait suffisamment réfléchi à l'impact que ce changement aurait.

Est-ce que c'était plus dur pour Jo Whiley que pour toi ? (Elle a dit plus tard au Mail dimanche que l'agonie était implacable, chaque heure de chaque jour.) C'était difficile pour nous deux, mais pour des raisons différentes. Jo a mis le bâton en ligne parce qu'elle était responsable du nouveau format. C'était totalement injuste. J'ai dit à la direction : 'Ne fais plus jamais ça.' Ma femme a dit que j'étais beaucoup plus franc à l'antenne lorsque je présentais avec Jo que seul. Cela m'a fait ressortir une autre facette. La radio est très personnelle. Cela tourne autour de l'atmosphère et de l'humeur, et je ne pense pas qu'il ne fasse aucun doute qu'on nous a demandé de faire des choses que nous n'avions pas l'intention de faire. Et cela a été diffusé à l'antenne, ce qui rend inévitablement le travail plus difficile. Pas de question. C'était stressant. J'allais plus souvent à la salle de sport.

Il me montre la Happy Playlist sur laquelle il travaille en temps de conflit – elle comprend When the Ship Goes Down de Cypress Hill, I Love LA de Randy Newman, Working on the Highway de Bruce Springsteen et la Partita No 1 de Bach en si bémol – mais conclut-il magnanime, L'immense gratitude que j'ai après 36 ans éclipse les difficultés des derniers mois.

Il admet qu'il ne manquera pas de voir son salaire révélé dans la presse chaque année (340 000 à 349 000 £ au dernier décompte en juillet, plus que Vanessa Feltz, moins que Nick Grimshaw), ni l'échec historique de la Société à communiquer avec les talents. . Mayo me dit qu'en 1998, il a appris que son émission BBC1 Confessions n'avait pas été recommandée lorsqu'il a été compatissant avec un vendeur de glaces à Dartmoor.

Bien qu'à 60 ans il avoue ne pas bien gérer le vieillissement (C'est pourquoi Kermode dit toujours que je m'habille comme un adolescent), il peut se réjouir de s'être imposé comme un auteur publié, dont le troisième roman jeunesse Blame est en train d'être adapté en un scénario de Harry Potter et l'enfant maudit Jack Thorne, et il se rend à Perth ce mois-ci pour voir son premier livre pour enfants transformé en un drame pour ABC en Australie. J'ai envisagé de me concentrer uniquement sur l'écriture, admet-il, mais la radio, c'est ce que je fais.

Après deux heures à remettre les pendules à l'heure, on s'aperçoit qu'il est plus tard qu'on ne le pense. Alors que nous faisons nos valises pour partir, il considère avec regret son héritage : on se souviendra de moi comme de celui qui s'est sacrifié pour une noble cause - pour une meilleure radio de jour ! Après une autre pause réfléchie et avec un sourire énigmatique : j'espère qu'ils sont reconnaissants.


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L'émission de radio Scala de Simon Mayo débute le 4 mars 2019